Selon le ministère de l'énergie, la fuite d'un laboratoire est probablement à l'origine de la pandémie de Covid-19. (WSJ.com)

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L'évaluation révisée de l'agence américaine est basée sur de nouveaux renseignements.

Fuite de laboratoire covid
Un campus de l'Institut de virologie de Wuhan à Wuhan, en Chine, en 2020.
Photo : hector retamal/Agence France-Presse/Getty Images
 

Par Michael R. Gordon et Warren P. Strobel

Mis à jour le 26 févr. 2023 16:29 pm ET

WASHINGTON - Le département américain de l'énergie a conclu que la pandémie de Covid a très probablement été provoquée par une fuite dans un laboratoire, selon un rapport de renseignement classifié récemment fourni à la Maison Blanche et aux principaux membres du Congrès.

Le changement de cap du département de l'énergie, qui était auparavant indécis sur la façon dont le virus a émergé, est noté dans une mise à jour d'un document datant de 2021 par le bureau de la directrice du renseignement national Avril Haines.

Le nouveau rapport souligne comment différentes parties de la communauté du renseignement sont arrivées à des jugements disparates sur l'origine de la pandémie. Le département de l'énergie rejoint désormais le Federal Bureau of Investigation en affirmant que le virus s'est probablement propagé par le biais d'un accident survenu dans un laboratoire chinois. Quatre autres agences, ainsi qu'un groupe d'experts nationaux du renseignement, estiment toujours qu'il s'agit probablement du résultat d'une transmission naturelle, et deux autres sont indécis.

La conclusion du département de l'énergie est le résultat de nouveaux renseignements et est importante car l'agence possède une expertise scientifique considérable et supervise un réseau de laboratoires nationaux américains, dont certains mènent des recherches biologiques avancées.

Le département de l'énergie a rendu son jugement avec "peu de confiance", selon les personnes qui ont lu le rapport classifié.

Le FBI a précédemment conclu que la pandémie était probablement le résultat d'une fuite de laboratoire en 2021 avec une "confiance modérée" et s'en tient toujours à cette opinion.

Une infirmiere occupe un patient
Une infirmière s'occupe d'un patient dans une unité de soins intensifs de Californie en mai 2020,
alors que le Covid-19 continue de se propager aux États-Unis.
Photo : Allison Zaucha pour The Wall Street Journal
 

Le FBI emploie un cadre de microbiologistes, d'immunologistes et d'autres scientifiques et est soutenu par le National Bioforensic Analysis Center, qui a été créé à Fort Detrick, au Maryland, en 2004 pour analyser l'anthrax et d'autres menaces biologiques possibles.

Les responsables américains ont refusé de donner des détails sur les nouveaux renseignements et analyses qui ont conduit le département de l'énergie à changer sa position. Ils ont ajouté que si le département de l'énergie et le FBI affirment tous deux qu'une fuite involontaire du laboratoire est la plus probable, ils sont arrivés à ces conclusions pour des raisons différentes.

Le document mis à jour souligne que les responsables du renseignement sont toujours en train de rassembler les pièces du puzzle sur la façon dont est apparue le Covid-19. Plus d'un million d'Américains sont morts dans cette pandémie qui a débuté il y a plus de trois ans.

Le National Intelligence Council, qui effectue des analyses stratégiques à long terme, et quatre agences, que les responsables n'ont pas voulu identifier, estiment toujours avec une "faible confiance" que le virus est apparu par transmission naturelle à partir d'un animal infecté, selon le rapport actualisé.

La Central Intelligence Agency et une autre agence que les responsables n'ont pas voulu nommer restent indécises entre la théorie de la fuite en laboratoire et celle de la transmission naturelle, selon les personnes qui ont lu le rapport classifié.

Malgré les analyses divergentes des agences, la mise à jour a réaffirmé le consensus existant entre elles sur le fait que le Covid-19 n'était pas le résultat d'un programme chinois d'armes biologiques, ont déclaré les personnes qui ont lu le rapport classifié.

Un haut responsable du renseignement américain a confirmé que la communauté du renseignement avait procédé à la mise à jour, dont l'existence n'avait pas été signalée auparavant. Ce responsable a ajouté qu'elle avait été réalisée à la lumière de nouveaux renseignements, d'une étude plus approfondie de la littérature universitaire et de la consultation d'experts extérieurs au gouvernement.

La mise à jour, qui compte moins de cinq pages, n'a pas été demandée par le Congrès. Mais les législateurs, en particulier les républicains de la Chambre et du Sénat, poursuivent leurs propres enquêtes sur les origines de la pandémie et font pression sur l'administration Biden et la communauté du renseignement pour obtenir davantage d'informations.

rapport Avril Haines
Le rapport actualisé a été rédigé par le bureau de la directrice du renseignement national
Avril Haines au début de l'année.
Photo : Jose Luis Magana/Associated Press

Les responsables n'ont pas précisé si une version non classifiée de la mise à jour serait publiée.

Le conseiller américain à la sécurité nationale, Jake Sullivan, a refusé de confirmer ou d'infirmer les informations du Journal lors d'une intervention dimanche sur CNN. Il a déclaré que le président Biden avait demandé à plusieurs reprises à toutes les composantes de la communauté du renseignement de s'investir pour tenter de discerner autant que possible les origines de la pandémie.

"Le président Biden a spécifiquement demandé que les laboratoires nationaux, qui font partie du ministère de l'Énergie, soient associés à cette évaluation parce qu'il veut utiliser tous les outils possibles pour comprendre ce qui s'est passé ici", a déclaré M. Sullivan.

Il existe une "variété de points de vue dans la communauté du renseignement", a ajouté M. Sullivan. "Un certain nombre d'entre eux ont dit qu'ils n'avaient tout simplement pas assez d'informations".

Interrogé sur l'évaluation du département de l'énergie, le sénateur Dan Sullivan (R., Alaska) a déclaré dimanche sur NBC que le Congrès devait tenir des audiences approfondies sur les origines de la pandémie, ajoutant que la Chine a cherché à intimider les autres pays pour qu'ils ne remettent pas en question l'émergence naturelle du virus. "C'est un pays qui n'a aucun problème à sortir et à mentir au monde", a-t-il déclaré.

Le virus Covid-19 a circulé pour la première fois à Wuhan, en Chine, au plus tard en novembre 2019, selon le rapport de renseignement américain 2021. L'origine de la pandémie a fait l'objet d'un débat vigoureux entre universitaires, experts du renseignement et législateurs.

L'apparition de la pandémie a avivé les tensions entre les États-Unis et la Chine, qui, selon les responsables américains, dissimulait des informations sur l'épidémie. Elle a également donné lieu à un débat animé et parfois partisan aux États-Unis sur son origine. Au début, l'opinion dominante était que le virus était probablement apparu naturellement lorsqu'il passait d'un animal à un humain, comme cela s'était produit dans le passé. Mais au fur et à mesure que le temps s'est écoulé et qu'aucun hôte animal n'a été trouvé, l'attention s'est portée sur la recherche sur le coronavirus à Wuhan et sur la possibilité d'une fuite accidentelle en laboratoire.

David Relman, un microbiologiste de l'université de Stanford qui a plaidé en faveur d'une enquête impartiale sur les débuts de la pandémie, s'est félicité de la mise à jour des conclusions.

"Bravo à ceux qui sont prêts à mettre de côté leurs idées préconçues et à réexaminer objectivement ce que nous savons et ne savons pas sur les origines de la Covid", a déclaré le Dr Relman, qui a fait partie de plusieurs conseils consultatifs scientifiques fédéraux. "Mon plaidoyer est que nous n'acceptons pas une réponse incomplète ou que nous n'abandonnions pas à cause de l'opportunisme politique."

Un porte-parole du département de l'énergie a refusé de discuter des détails de l'évaluation, mais a écrit dans une déclaration que l'agence "continue de soutenir le travail approfondi, prudent et objectif de nos professionnels du renseignement dans l'enquête sur les origines du COVID-19, comme l'a demandé le président".

Le FBI s'est refusé à tout commentaire.

La Chine, qui a imposé des limites aux enquêtes de l'Organisation mondiale de la santé, a contesté que le virus ait pu s'échapper de l'un de ses laboratoires et a suggéré qu'il soit apparu hors de Chine.

Le gouvernement chinois n'a pas répondu aux demandes de commentaires pour savoir si son point de vue sur les origines du Covid-19 avait changé.

Certains scientifiques soutiennent que le virus est probablement apparu naturellement et qu'il est passé d'un animal à un humain, ce qui est la même voie que pour les épidémies d'agents pathogènes inconnus jusqu'alors.

Les analystes du renseignement qui ont soutenu ce point de vue accordent du poids au "précédent de nouvelles épidémies de maladies infectieuses ayant des origines zoonotiques", au commerce florissant d'un ensemble diversifié d'animaux sensibles à de telles infections, et à leur conclusion selon laquelle les responsables chinois n'avaient pas connaissance du virus, selon le rapport 2021.

Pourtant, aucune source animale confirmée pour le Covid-19 n'a été identifiée. L'absence de source animale et le fait que Wuhan soit le centre des recherches approfondies sur les coronavirus en Chine ont conduit certains scientifiques et responsables américains à affirmer qu'une fuite de laboratoire est la meilleure explication du début de la pandémie.

Des câbles du Département d'État américain écrits en 2018 et des documents internes chinois montrent qu'il y avait des préoccupations persistantes concernant les procédures de biosécurité de la Chine, qui ont été citées par les partisans de l'hypothèse de la fuite de laboratoire.

Wuhan abrite un ensemble de laboratoires, dont beaucoup ont été construits ou agrandis à la suite de l'expérience traumatisante de la Chine avec l'épidémie initiale de syndrome respiratoire aigu sévère, ou SRAS, à partir de 2002. Ils comprennent les campus de l'Institut de virologie de Wuhan, le Centre chinois de contrôle et de prévention des maladies et l'Institut des produits biologiques de Wuhan, qui produit des vaccins.

Le departement de energie
Le département de l'énergie a révisé son évaluation des origines du Covid-19, selon un rapport
actualisé des services de renseignement américains.
Photo : Eric Lee pour le Wall Street Journal
 

Une épidémie sur un marché de fruits de mer à Wuhan avait initialement été considérée comme la source du virus, mais certains scientifiques et responsables chinois de la santé publique y voient désormais un exemple de propagation communautaire plutôt que le lieu où la première infection humaine s'est produite, selon le rapport de la communauté du renseignement de 2021.

En mai 2021, le président Biden a demandé à la communauté du renseignement d'intensifier ses efforts pour enquêter sur les origines du Covid-19 et a demandé que l'examen s'appuie sur les travaux des laboratoires nationaux américains et d'autres agences. Le Congrès, a-t-il dit, sera tenu informé de ces efforts.

Le rapport d'octobre 2021 indique qu'il existe un consensus sur le fait que le Covid-19 n'est pas le résultat d'un programme chinois d'armes biologiques. Mais il n'a pas tranché le débat sur la question de savoir s'il résultait d'une fuite de laboratoire ou s'il provenait d'un animal, indiquant que les autorités chinoises devaient fournir davantage d'informations.

La communauté du renseignement des États-Unis est composée de 18 agences, dont des bureaux des départements de l'Énergie, de l'État et du Trésor. Huit d'entre elles ont participé à l'examen des origines de Covid, ainsi que le National Intelligence Council.

Avant ce rapport, le Lawrence Livermore National Laboratory du département de l'énergie a préparé une étude en mai 2020 concluant que l'hypothèse d'une fuite en laboratoire était plausible et méritait une enquête plus approfondie.

Le débat sur la possibilité que le Covid-19 se soit échappé d'un laboratoire a été alimenté par des renseignements américains selon lesquels trois chercheurs de l'Institut de virologie de Wuhan sont tombés suffisamment malades en novembre 2019 pour demander des soins hospitaliers.

Un rapport de la commission du renseignement de la Chambre des représentants a conclu l'année dernière que cette divulgation ne renforçait ni la théorie de la fuite de laboratoire ni celle de l'origine naturelle, car les chercheurs auraient pu tomber malades d'une grippe saisonnière. Mais certains anciens responsables américains affirment que les chercheurs malades étaient impliqués dans des recherches sur le coronavirus.

Les législateurs ont cherché à en savoir plus sur les raisons pour lesquelles le FBI estime qu'une fuite de laboratoire est probable. Dans une lettre adressée le 1er août au directeur du FBI, Christopher Wray, le sénateur Roger Marshall, un républicain du Kansas, a demandé que le FBI partage les dossiers de son enquête et a demandé si le bureau avait informé M. Biden de ses conclusions.

Dans une lettre datée du 18 novembre, la directrice adjointe du FBI, Jill Tyson, a déclaré que l'agence ne pouvait pas communiquer ces détails en raison de la politique du ministère de la Justice visant à préserver "l'intégrité des enquêtes en cours". Elle a renvoyé le sénateur au bureau de Mme Haines pour obtenir des informations sur les réunions d'information organisées pour le président.

Écrivez à Michael R. Gordon à Cette adresse e-mail est protégée contre les robots spammeurs. Vous devez activer le JavaScript pour la visualiser. et à Warren P. Strobel à Cette adresse e-mail est protégée contre les robots spammeurs. Vous devez activer le JavaScript pour la visualiser..

Corrections & Amplifications

Le sénateur républicain Dan Sullivan représente l'Alaska. Une version antérieure de cet article indiquait à tort qu'il représentait l'Alabama. (Corrigé le 26 février)

 

Source(s) :  WSJ.com via Twitter

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